电话合作社:以古老方式做今天的社会企业

英国的合作化运动已经有168年的历史。这是否意味着它已经过时又令人乏味呢?确实,在最近几十年,合作社作为组织性力量在经济领域的流行程度已经下降。但随着近来的银行业危机、经济衰退以及对商业和政府信任度的降低,越来越多的人又开始对“合作社”这种建立在会员制基础上的社会企业产生兴趣。

由于电话合作社(The phone Co-op)的出现,电信业成了“合作社”形式的行业先行典范。电话合作社代表其客户提供“电话与宽带、移动电话、商业电信”三项电信服务,这些客户大多是合作社、基金会和其他非营利组织。

超过15,000位客户享有电话合作社的服务,其中包含国际特赦组织、特里多斯银行(Triodos Bank)等机构和许多区域性合作社,如基督教援助会(Christian Aid)、曼彻斯特市议会(Manchester City Council)、绿党(The Green Party)、土壤协会(the Soil Association)、世界自然基金会(WWF)以及英国公共服务业总工会(Unison)。

由于这种合作社的所有权由会员共同享有,电话合作社将不用于再投资的利润根据会员的花费以红利形式返还会员,或通过借贷基金的方式来支持其他合作社。电话合作社的格言是:“我们不只为今天而投资,我们深谋远虑。”

它是如何开始的?

维维安·伍德尔(Vivian Woodell)于1998年创立了电话合作社,当时的名字叫做SETCO,是一个响应社交经济的团购组织。1999年,SETCO开始接纳家庭客户的加入,并扩张成为现在的电话合作社。在建立SETCO之前,伍德尔曾在一家社会企业工作,在东欧地区后共产主义经济的大背景下建立和扶持合作社组织。但直到伍德尔四处寻找相对低廉的电话供应商时,他才有了要建立电话合作社的想法。电话合作社通过批发的方式不断扩容,又增加了通话时长、宽带和电话线租赁、签手机合同等服务。

电话合作社宣传称自己在技术上与大牌竞争者不相上下,价格方面也有竞争力。客户可以在这里得到和英国电信公司或卡冯·维尔豪斯集团(音译,Carphone Warehouse,英国最大手机零售商之一)相似的配套服务。然而,要想闻名全国,它还有很长的路要走,而这正是你将看到的改变……

它是如何经营的?

合作社是一个民主组织,由它的会员客户所有和掌控,选举出董事会并制定开放透明的管理体系。电话合作社强有力的道德和环境政策使它在电信业市场上独树一帜。它的核心价值观建立在自助、自我负责、民主、平等、公平和团结等合作性价值观上。电话合作社在发展过程中始终遵循这些理念。这样做的结果就是使得电话用户合法拥有合作社,选举董事会并且分享红利。

电话合作社是根据《工业和互助会法》(the Industrial and Provident Societies Act)成立的,这部关于合作社的立法颁布于1852年。目前大约有8000家根据《工业和互助会法》成立和运营的公司和协会处于金融服务管理局的监管控制之下。在这些公司和协会中,会员的股本处于不同寻常的地位,兼具借贷股本和产权股的属性,投资到电话合作社的股本即如此。

合作社的会员最少需一英镑的投资,且根据法律规定,个人持股最高限制为20,000英镑。股份产生利息(利率由合作社董事会所定),利息可以用来交税。一般情况下,资金可以在需要的时候被撤出,但董事会有权改变这种状况。合作社认为此种运用客户资金的方式是其运营方法的基本组成部分,并在近些年力争使这种类型的资本获得国际会计行业标准的认可。

社会影响

电话合作社雇用了50多名员工,总部位于牛津郡的钦平诺顿区(Chipping Norton),一个小而繁荣的集镇(人口低于一万)。它很为自己合理雇主的身份感到骄傲,不仅依据商业行为准则对待自己的员工,还设立了员工委员会。除了利润分享机制外,电话合作社还鼓励员工成为工会成员,并针对所有任职满六个月的全职雇员开展一项与销售挂钩的奖金计划。

电话合作社用实际行动证明了在遵守道德并拥有社会责任感的同时也可以取得经营成功。它也具有强烈的环境价值观,致力于通过回收、补偿碳排放损失、购买绿色电能、投资风能以及减少汽车旅行等一系列措施来提供更加绿色的电信服务。它为员工免费提供通勤和出行用的自行车。

通过其“合作社和社会企业发展基金”,电话合作社还投资了一些项目,如“合作出行(Go-op)”,这是一个寻求在威尔特郡和赛博摩尔网络公司开办铁路联合管理权的公交合作社,旨在把新一代的宽带引入坎布里亚郡。这正是电话合作社对其所在社区提供的有价值投入之一。电话合作社还投资了可再生能源,把一部分利润分配到维斯米尔(Westmill)风力发电厂、托尔斯水利(Torrs Hydro,位于德比郡的一个水利发电厂)和节能合作社上。通过以上措施,电话合作社与第三维度的可持续发展——关爱地球——联系在一起,并致力于通过抵消碳排放损失和使用再生产品来实现这一目标。

直到现在,电话合作社仍通过商务代理商和口口相传的方式来扩展和保留自己的部分客户,也通过与上述环境、活动、政治和慈善组织签订的300多个合作协议来扩大客户群。它们中的每一个组织都可以分得新业务的6%作为奖励。电话合作社宁愿通过支持公民社会组织的方式来获得新客户,而不是把大量金钱投入到大型媒体中做广告宣传。

从某种程度上来说,电话合作社是一个在正确的时间和地点建立的社会企业。维维安·伍德尔在一个被大型机构主宰、竞争激烈的市场上发现了机会,建立了反映许多人价值观的企业。从成立以后,电话合作社的合作精神和结构明显地帮助其逐年发展。在如何获得新客户和保持现有客户方面它也很有创意。和许多伟大的社会企业一样,它在不断思考并尝试拥有更大社会、环境和经济影响的方法。电话合作社愿意与“The Co-operative”建立伙伴关系,这将让它拥有一个激动人心的未来。

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