濒危北极熊为适应气候变化该吃“杂食”

气候变化导致北极地区冰原大幅融化萎缩,而该地区标志性物种北极熊的种群数量估计已经急剧下降了30%。但《极地生物学、生态学与自然进化》杂志日前发表研究称,生活在哈德孙海湾的北极熊通过改变食物来源,能够适应冰原融化的环境并继续正常繁衍生存下去。

据环境新闻网报道,北极熊已被美国政府列入“濒危物种法名录”,被世界自然保护联盟列入“最易受气候变化威胁物种红名单”。北极熊主要以环斑海豹为食物来源,偶尔也捕食髯海豹、斑海豹以及其它海洋哺乳动物。

当北极地区冰原封冻,海豹可以在冰盖上弄出冰洞,让自身探头呼吸空气,而北极熊则会呆在冰洞旁边“守株待兔”,捕食海豹。当夏季冰原融化,栖息在哈德孙湾的北极熊不得不向陆地迁移,但在陆地上它们反而能够更容易地捕获海豹幼崽。随着气温不断升高,北极熊不得不在陆地上停留更长的时间,在某些极端年份,北极熊甚至要在陆地呆上五个月。科学家发现,北极熊的进食会转换为杂食性结构,食用更多的浆果、青草、蛋类乃至其它动物,而这些食物来源也能提供给北极熊所需的合适能量与营养。

该研究由美国自然史博物馆科学家哥麦查诺(Gormezano)主持。研究人员发现,由于冰雪覆盖面积的减少,北极熊反而能够花费更少的时间就捕获到环斑海豹的幼崽,此外北极熊的进食习惯与能力也变得更有弹性,能够在海豹这种传统食物之外找到更多的食物来源。

进食习惯的弹性改变对于处于气候变化环境中的物种存活来说显得非常关键,因为这表明它们能够进食多种多样的食物,与食物来源单一的物种相比,这些物种往往能够更轻松地应对栖息环境的变化。

哥麦查诺说:“对近来北极熊食谱的分析表明,夏季在陆地上生活的北极熊会随机挑选那些可以吃的东西,进食各种各样的食物。”

北极熊进食习惯的改变还有部分原因就是雪雁与驯鹿种群数量的爆炸式增长,夏季雪雁正好会出现在北极地区,很容易成为北极熊的猎物。该地区上世纪60年代的驯鹿数量还不足100头,但今天其种群数量以增长到3000到5000头。哥麦查诺说:“上世纪60年代,哈德孙湾丘吉尔角半岛的岬角上只有不到2500个雪雁巢穴,但由于此后农业开发产生了大量高质量草饲料,当地的雪雁种群数量呈爆发式增长,今天已经超过50000个巢穴。”

哥麦查诺还表示:“当北极熊和雪雁同时出现在陆地的季节里,北极熊很容易就能获得高能量的食物来源,从海岸进入陆地不过5公里就足以找到饱食之物。这些食物的增加抵消掉了北极熊因为气候变化而不能更多进食海豹所出现的营养缺失问题。北极熊在陆地上的进食行为有如此强的弹性适应能力。”

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